Plague of the year 1630 and Alessandro Manzoni


Of equal value, if not exactly of the same nature, were the dreams of the learned; and equally disastrous were they in their effects. Most of them saw the announcement at once and cause of their troubles, in a comet which appeared in the year 1628, and in a conjunction of Saturn with Jupiter; `the aforesaide Conjunction,` writes Tadino, `inclining so clearlie over this Yeare 1630, that every Bodie could understand it. Mortales parat morbos, miranda videntur.`This prediction, fabricated I know not when nor by whom, was upon the tongue, as Ripamonti informs us, of everybody who was able to utter it. Another comet, which unexpectedly appeared in the June of the very year of the pestilence, was looked upon as a fresh warning, as an evident proof, indeed, of the anointing. They ransacked books, and found only in too great abundance examples of pestilence produced, as they said, by human efforts; they quoted Livy, Tacitus, Dionysius, Homer, and Ovid, and the numberless other ancients who have related or alluded to similar events; and of modern writers they had a still greater abundance. They cited a hundred other authors, who have treated theoretically, or incidentally spoken, of poisons, sorceries, unctions, and powders; Cesalpino was quoted, Cardano, Grevino, Salio, Pareo, Schenchio, Zachia, and finally that fatal Delrio, who, if the renown of authors were in proportion to the good or evil produced by their works, would assuredly be one of the most eminent; that Delrio, whose Disquisitions on Magic (a digest of all that men, up to his time, had wildly devised on this subject), received as the most authoritative and irrefragable text – book, was, for more than a century, the rule and powerful impulse of legal, horrible, and uninterrupted murders.

D’ugual valore, se non in tutto d’ugual natura, erano i sogni de’ dotti; come disastrosi del pari n’eran gli effetti. Vedevano, la più parte di loro, l’annunzio e la ragione insieme de’ guai in una cometa apparsa l’anno 1628, e in una congiunzione di Saturno con Giove, ” inclinando, – scrive il Tadino, – la congiontione sodetta sopra questo anno 1630, tanto chiara, che ciascun la poteua intendere. Mortales parat morbos, miranda videntur “. Questa predizione, cavata, dicevano, da un libro intitolato Specchio degli almanacchi perfetti, stampato in Torino, nel 1623, correva per le bocche di tutti. Un’altra cometa, apparsa nel giugno dell’anno stesso della peste, si prese per un nuovo avviso; anzi per una prova manifesta dell’unzioni. Pescavan ne’ libri, e pur troppo ne trovavano in quantità, esempi di peste, come dicevano, manufatta: citavano Livio, Tacito, Dione, che dico? Omero e Ovidio, i molti altri antichi che hanno raccontati o accennati fatti somiglianti: di moderni ne avevano ancor più in abbondanza. Citavano cent’altri autori che hanno trattato dottrinalmente, o parlato incidentemente di veleni, di malìe, d’unti, di polveri: il Cesalpino, il Cardano, il Grevino, il Salio, il Pareo, lo Schenchio, lo Zachia e, per finirla, quel funesto Delrio, il quale, se la rinomanza degli autori fosse in ragione del bene e del male prodotto dalle loro opere, dovrebb’essere uno de’ più famosi; quel Delrio, le cui veglie costaron la vita a più uomini che l’imprese di qualche conquistatore: quel Delrio, le cui Disquisizioni Magiche (il ristretto di tutto ciò che gli uomini avevano, fino a’ suoi tempi, sognato in quella materia), divenute il testo più autorevole, più irrefragabile, furono, per più d’un secolo, norma e impulso potente di legali, orribili, non interrotte carnificine.

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